Hoe Twitter-tycoon Susan Wu de wereld verovert

De afgelopen twintig jaar bevond Susan Wu zich al vaker in het hart van de gekte die Silicon Valley kan beheersen. Maar wat deze tech-entrepreneur en -investeerder in maart 2007 meemaakte, sloeg alles. Kort daarvoor was ze met kapitaal van haar toenmalige werkgever, Charles River Ventures, een van de eerste aandeelhouders geworden in een online berichtendienst. De oprichters, Jack Dorsey en Evan Williams, hadden haar tijdens hun pitch overtuigd. ‘Ik had meteen het gevoel dat het geweldig zou worden.’

Tekst: Stefn Vermeulen

De oprichters van die berichtendienst, Jack Dorsey en Evan Williams, hadden haar tijdens hun pitch overtuigd. Maars zelfs Wu had niet kunnen voorzien hóe geweldig het zou worden. Tijdens de lancering op techfestijn SXSW ontplofte de aandacht voor Twitter – want zo heette het bedrijfje. Het gebruik ervan verdrievoudigde binnen een dag. ‘Er was een constante buzz om me heen’, vertelde Wu later. ‘Zelfs om drie uur ’s nachts bleef mijn telefoon trillen door mensen die met me wilden praten over Twitter.’ Haar naam was gevestigd, al was die in de Amerikaanse techwereld al wel langer bekend.
Tijdens haar studie aan Boston University, midden jaren negentig, leerde Susan Wu zichzelf programmeren. Ze was een fanatiek gamer, en zag potentie in de ontwikkeling van online multiplayergames, die ze zelf wilde kunnen bouwen. Na haar studie ging ze aan de slag bij de Apache Foundation, bekend geworden als bouwer van opensourcesoftware, zoals de gratis Wordvariant OpenOffice en webserver Apache.

Wu ondervond vervolgens aan den lijve dat de jaren negentig gouden tijden waren voor digitale nerds als zij. In 1998 was ze een van de oprichters van internetbedrijf Opus360, dat vooral naam maakte met de website FreeAgent.com, die freelancers via internet koppelde aan werkgevers. In april 2000 brachten Wu en haar medeoprichters Opus360 in New York naar technologiebeurs Nasdaq, waar de marktwaarde al snel honderden miljoenen dollars bedroeg. Na haar tijd bij Charles River Ventures vond ze het eind 2007 tijd om weer zelf te gaan ondernemen. Ze zag brood in virtual goods: virtuele items waar mensen extra voor betalen, zoals extra muntjes in een online game of een digitale roos op een datingsite. Daarom richtte ze online gamebedrijf Ohai op. Haar rol als CEO daar typeert ze als: “[…] de zwaarste baan ooit: elke dag waren er ontelbare onvoorziene noodgevallen. Maar het is tegelijk het meest uitdagende en bevredigende wat ik ooit gedaan heb.”

Een van haar meest recente wapenfeiten is de uitrol van online betaaldienst Stripe naar Zuid-Oost-Azië en Australië; voor die klus verhuisde ze met haar gezin naar Melbourne. Ze begon er in 2014; binnen een jaar groeide de omzet van Stripe in die regio van nul naar meer dan 1 miljard dollar. Stripe is het geesteskind van twee Ierse broers; mede dankzij investeringen van Silicon Valley-legendes als Peter Thiel en Elon Musk is het bedrijf inmiddels meer dan 9 miljard dollar waard. Dat dit soort namen zich in haar netwerk bevindt, wil overigens niet zeggen dat Wu zich altijd helemaal thuisvoelt in de Californische techwereld. De afgelopen tijd ontpopte ze zich als een van de grootste criticasters van de machocultuur in Silicon Valley, waarbij ze – onder meer in de New York Times – namen noemde van bekende entrepreneurs die zich ooit onbetamelijk jegens haar gedroegen. Dat vergt lef. Maar Wu weet dat er meerdere manieren zijn om de wereld te veranderen.

Bron foto: Flickr

One Response