Hoe Jack Ma de Alibaba Group naar grote hoogte stuwt

Vanuit zijn hoofdkantoor in Hangzhou bouwt de bijna 53-jarige Jack Ma al jaren aan een ongekend succesverhaal. Voorlopig hoogtepunt: na de mededeling dat de omzet dit jaar 45 tot 49 procent zal groeien, knalde de beurswaarde van Alibaba Group in juni omhoog naar meer dan 350 miljard dollar. Alibaba behoort nu tot de tien meest waardevolle bedrijven ter wereld. Met zijn belang van 8 procent verdiende Ma 2,8 miljard dollar in één dag.

Het grootste geheim van zijn succes is misschien wel dit: Ma weet altijd extreem goed waarmee hij bezig is. Als kind leerde hij zichzelf Engels spreken door in Hangzhou rondleidingen te geven aan Westerse zakenlieden die het land bezochten. Als leraar Engels belandde hij midden jaren negentig in de VS, waar hij kennismaakte met het prille fenomeen internet. Hij was meteen gefascineerd. Toen hij in 1997 in Peking als tolk optrad voor Yahoo-oprichter Jerry Yang, liep hij al rond met het plan een eigen internetbedrijf te beginnen. ‘Hij was nieuwsgierig, zelfverzekerd en duidelijk gretig om meer te leren over die nieuwe digitale wereld’, vertelde Yang later aan Forbes.

In 1999 zag Alibaba het levenslicht, een digitale marktplaats die het best te vergelijken is met het Amerikaanse eBay. Via de platformen Taobao en Tmall konden allerhande bedrijven voortaan online hun waren aan de Chinese consument verkopen. Alibaba groeide uit tot de absolute marktleider in China, met 80 procent marktaandeel. Een markt die bovendien al jaren angstwekkend hard groeit. Chinezen kopen álles online. In 2016 had Alibaba 443 miljoen Chinese klanten en een omzet van 21,7 miljard dollar. Alibaba koopt zelf niets in en heeft nauwelijks activa: het verdient vooral aan de transacties en advertenties. Een bizar profijtelijk businessmodel: de winst bedroeg afgelopen jaar 5,8 miljard.

Bij de beursgang in New York, in 2014, werd Alibaba gewaardeerd op 25 miljard dollar; ruim meer dan Facebook en Amazon tijdens hun IPO. Sindsdien richt Ma – die formeel in 2013 terugtrad als topman, maar nog alle beslissingen neemt – zich pas echt op het veroveren van de wereld: buitenlandse bedrijven worden verleid om via Alibaba de Chinese markt te betreden, Westerse consumenten kunnen via zijn platformen een paar bizar goedkope Nike Air Max bestellen. Enig nadeel bij dat laatste: echtheid kan niet worden gegarandeerd.