De grootste vrouwelijke uitvinders

We hebben de neiging om uitvinders vooral als oude, grijze heren in witte stofjassen te portretteren. Maar dat is eigenlijk onterecht. In de geschiedenis zijn vrouwelijke wetenschappers en ondernemers, ondanks tegenwerking van hun mannelijke collegae en echtgenoten, verantwoordelijk geweest voor enkele van de grootste innovaties. Enkele van de grootste namen:

Ada Lovelace (1815-1852): ICT
Geboren als nichtje van de beroemde Britse romantische schrijver George Gordon Byron, in een tijd waar onderwijs voor vrouwen nog helemaal niet zo vanzelfsprekend was, was de jonge Ada Lovelace voorbestemd voor een carrière in de literatuur. Lovelace’s moeder zag echter potentieel in haar knappe dochter en onderwees haar in wiskunde en onderzoek. Op 28-jarige leeftijd publiceerde ze een artikel over hoe analytische machine van uitvinder Charles Babbage gebruikt kon worden om met een algoritme zogenoemde Bernoulligetallen te berekenen. Haar plan wordt gezien als het allereerste computerprogramma.

Elizabeth Magie (1866-1965): Monopoly
Het is maar een spelletje. Nou, eigenlijk niet. Monopoly leerde generaties in de twintigste eeuw over het nieuwe begrip kapitalisme. De Amerikaanse feminist, schrijver, en comédienne (in tegenstelling tot wat algemeen beweerd wordt was ze geen onderwijzeres) Elizabeth Maggie bedacht het en vroeg in 1904 patent aan voor wat zij noemde ‘The Landlord Game’. Dertig jaar later ging ondernemer Charles Darrow er met de eer vandoor toen hij een nagenoeg zelfde bordspel onder de naam ‘Monopoly’ aan spelletjesbedrijf Parker Brothers verkocht.

Grace Hopper (1906-1992): Computertaal
Na haar dienst als officier bij de Amerikaanse marine maakte Grace Hopper in 1953 het ontwerp voor een ingewikkelde machine, de Complier, die menselijke opdrachten om kon zetten in computer-code. Haar programma zou aanvankelijk alleen gebruikt worden voor betalingssystemen en automatische incasso’s, maar vormde decennia later de basis voor ons huidige computertaal. De uitvinder was tot halverwege jaren zeventig actief als ontwikkelaar. Ze kreeg behalve meerdere militaire onderscheidingen twee jaar terug postuum ook de hoogste technologische decoratie van het Witte Huis.  

Hedy Lamarr (1914-2000): Wifi
Don’t judge a book by its cover alone. Het gezegde zou zomaar uit de koker van de Oostenrijks-Amerikaanse actrice en uitvinder Hedy Lamarr kunnen komen. Na enkele jaren werkzaam geweest te zijn in Hollywood wees ‘The Worlds Most Beautiful Woman’ in 1942 een hoofdrol in de kaskraker Casablanca af voor een carrière in de wetenschap. Lamarr bedacht hoe radiocommunicatie door frequentieverspringingen ongevoelig gemaakt kan worden voor storingen van buitaf. We kennen haar Secret Communications System tegenwoordig als Wifi.