De goede, de slechte of de duurzame

Vroeger moest alles altijd groter en duurder, maar tegenwoordig wil de consument ook aan de keerzijde van de medaille denken: wat is het gevolg voor onze planeet van onze steeds groter wordende rijkdom? Zelfs CEO’s denken tegenwoordig aan het milieu. Of doen ze maar alsof? Een vergelijk tussen twee ‘duurzame’ topmannen.

Op het oog zijn Paul Polman en Jeff Bezos onvergelijkbaar. Polman staat aan het hoofd van voedingsmiddelen- en huishoudspulletjesimperium Unilever, met het hoofdkantoor in Rotterdam. Bezos is de schatrijke CEO en oprichter van online warenhuis Amazon uit Seattle. Toch pogen beide mannen een stempel te drukken op het milieu, of liever: ze proberen de stempel die we met zijn allen drukken wat te verkleinen.

Vlaggendragers
Begin januari bereikte Jeff Bezos een bijzondere mijlpaal door de rijkste mens aller tijden te worden. Zijn gecombineerde vermogen bedroeg op dat moment 105 miljard dollar. Paul Polman komt niet eens in de buurt: als werknemer verdient hij ‘maar’ acht miljoen euro per jaar. Wereldwijd staat Polman echter bekend als de vlaggendrager van het duurzaam ondernemen, iets waar Bezos nog maar net aan begint. Polman probeert het gebruik van rommel als palmolie in de producten van Unilever zo veel mogelijk te beperken en hoopt er zo voor te zorgen dat anderen hem volgen.

Waar staat Bezos dan, met zijn bezorgwarenhuis en raketlanceringsbedrijf Blue Origin? Die transportclubs zullen toch alleen maar CO2 uitstoten? Dat ligt genuanceerder: Amazon nam in augustus 2017 biosupermarktketen Whole Foods over, een uitbreiding waardoor ineens heel Amerika onder het bezorggebied van de ecologisch verantwoorde super valt. Het wijst erop dat ook de Amazon-CEO inziet dat er een groeiende markt voor duurzame producten ontstaat. Bezos staat er namelijk om bekend dat al zijn investeringen volledig gericht zijn op de lange termijn.

Wereld trilt mee
De overname van Whole Foods schudde de industrie behoorlijk wakker, want als reus Amazon iets doet, dan trilt de hele wereld mee. Whole Foods is zó gericht op duurzaamheid, dat de door Polman verbeterde producten van Unilever bij hen helemaal niet welkom zijn. Niet duurzaam genoeg. De Brits-Nederlandse voedselgigant sloeg meteen terug door een Amerikaans kruidentheemerk over te nemen dat wel in de schappen bij Whole Foods ligt. Zo heeft Unilever in ieder geval een voet tussen de deur.

Want ook de Nederlandse CEO denkt groen en op de lange termijn. Hij wil met zijn onderneming ‘een positieve bijdrage leveren aan de samenleving’, zo zei hij in een interview met zijn eigen zoon in the Huffington Post. Het gevolg van die filosofie is dat Polman ook niet wil werken voor de korte termijn: een van de eerste dingen die hij bij Unilever deed was de publicatie van kwartaalcijfers afschaffen. Als investeerders daar niet mee kunnen leven, dan moeten ze hun geld maar ergens anders brengen.

Mes
Verschillen zijn er ook. Bezos staat bekend als een snoeiharde ondernemer die zaken doet met het mes tussen de tanden. De verhalen over de moeilijke werkomstandigheden in de Amazonmagazijnen zijn daarvoor tekenend. Hij lijkt ondanks zijn langetermijnvisie nog niet de meest groene ondernemer. De stap van Bezos om Whole Foods te kopen is echter een begin. Wellicht is het een idee dat hij nu doorzet en Paul Polman overneemt om ook de rest van het bedrijf onder handen te nemen.