De gebroeders Samwer: als een raket door het bedrijfsleven

“I am the most aggressive guy on internet on the planet. I will die to win and I expect the same from you!” De Duitse broers Marc, Oliver en Alexander Samwer, oprichters van Rocket Internet, gaan bijna letterlijk over lijken voor zakelijk succes. Het vermogen van de Copy Cat Brüder wordt op dit moment geschat op ruim 1,1 miljard dollar per persoon. Maar blijft dat zo?

De broers stonden nooit bekend als de meest empathische gasten van de startup-wereld. Maar de mail die Oliver Samwer in 2011 aan drie van zijn medewerkers stuurde, overtrof alles. Hierin zei hij te verwachten dat zijn mensen bereid waren te ‘sterven voor de overwinning’ – wat dat dan ook mocht inhouden voor employés van een 21ste-eeuws techbedrijf. En dat was nog niet eens het ergste. In dezelfde mail vroeg hij de werknemers zijn plannen te ondertekenen ‘met hun eigen bloed’. En de markt moest veroverd worden middels een ‘Blitzkrieg’ – het vergt niet heel veel historische kennis om te snappen hoe gevoelig het ligt als een bekende Duitse ondernemer zijn aanpak vergelijkt met de tactieken van de Wehrmacht.

Schaamteloos
Nadat de mail via TechCrunch uitlekte, bood de middelste van de drie ondernemersbroers omstandig zijn excuses aan. Toch bleef de nasmaak: de Samwers gaan over lijken voor zakelijk succes. Het gezaghebbende zakenblad Forbes schat het vermogen van de Samwers op dit moment in op ruim 1,1 miljard dollar per persoon. De basis voor dat vermogen legden ze vanaf de jaren negentig met een vrij schaamteloze strategie: kijken wat in Silicon Valley succes had, en dat op de Europese markt kopiëren. Hun eerste succesvolle startup, de Duitse veilingwebsite Alando.de, was een kopie van eBay. Nog geen honderd dagen na de lancering in 1999 werd Alando voor €39 miljoen verkocht aan… eBay.

Clone Kings
Later deden de Samwers datzelfde trucje met CityDeal, een kopie van Groupon, en met EasyTaxi, een Europese variant van Uber. Ook hun grootste succes, schoenen- en kledingsite Zalando, was een kopie van het Amerikaanse Zappos. Hun bijnamen luiden niet voor niets de ‘Copycat Brüder’ of de ‘Clone Kings’. Beter goed gejat dan slecht bedacht: de Samwers kennen ongetwijfeld de Duitse vertaling van dat gezegde.

Kritiek
Met Rocket Internet, het investeringsvehikel dat ze in 2007 oprichtten, investeerden de Samwers in tientallen startups. Behalve in Zalando staken ze ook geld in het Nederlandse hipsterfenomeen HelloFresh en in het van oorsprong Duitse DeliveryHero, wereldmarktleider op de markt voor maaltijdbezorging – het grotere Thuisbezorgd.nl, zeg maar. In 2014 bracht het Samwertrio Rocket Internet in Frankfurt naar de beurs. Hun bedrijf werd gewaardeerd op €8 miljard, waarna de broers zich officieel miljardair mochten noemen. Helaas stokte het succes voorlopig met diezelfde beursgang: aandeelhouders klagen voortdurend over aanhoudende miljoenenverliezen en een gebrek aan transparantie. Maar de broers maken zich niet echt druk om die kritiek: verliezen horen bij een onderneming die geld steekt in startups, vinden ze: het duurt even voordat bedrijven winstgevend zijn. En de financiële klappers komen écht. Ze zouden zomaar gelijk kunnen hebben. Zo niet, dan wordt Rocket Internet een geklapte internetbubbel van het formaat World Online. We zullen zien.

Oh, en ben je boven de 25 jaar? Dan herinner je je ongetwijfeld de Crazy Frog-ringtone van Jamba uit 2005 nog. Met die gruwelijke, breinverwekende reclame – ring ring ring, ding ding ding – elk halfuur op TMF. Ook daar zaten dus de Samwerbroers achter. Classy, niet?