Je fiets repareren met een VR-bril op

Met Virtual Reality word je afgescheiden van de werkelijke wereld en ondergedompeld in een virtuele. Maar wat gebeurt er als je VR combineert met de werkelijke wereld?

Het kenmerk van Virtual Reality (VR) is dat het je afzondert van de echte wereld door een virtuele omgeving op je netvlies te projecteren waarin je 360 graden om je heen kan kijken. Dat biedt naast gaming en ander entertainment legio nuttige toepassingen.

Een daarvan is het gebruik ervan door architecten: klanten kunnen een virtuele toer krijgen door het toekomstige gebouw en door het virtuele raam het uitzicht beoordelen. In de medische wereld experimenteren chirurgen met virtual reality om op afstand te opereren, en leren totaal verlamde patiënten met een speciaal robotharnas weer zelfstandig te lopen. Verder leent virtual reality zich voor het efficient trainen van personeel: toekomstige metaallassers lassen deels virtueel om het vak sneller en goedkoop te leren en de KLM experimenteert met het virtuele trainingen van cabinepersoneel in de brandbestrijding van accubranden aan boord van vliegtuigen.

Brandende laptop
Ondanks de prachtige toepassingen kent virtual reality ook een aantal grote nadelen. De bril zondert je af van de omgeving, waardoor je eventuele obstakels niet ziet. Wat je brein ziet, rijmt bovendien niet altijd met wat je evenwichtsorgaan registreert.

Daarom gebruikt bijvoorbeeld de KLM naast virtual reality ook augmented reality (AR) in de trainingen. AR is een virtuele laag die toegevoegd wordt aan de werkelijke wereld die je ziet. Met AR kan een stewardess in de training door een nagebouwde vliegtuigcabine lopen en op een passagiersstoel virtueel een brandende laptop zien liggen.

Tot dusver was AR nog te primitief: de augmented reality in een smartphone was ‘slechts’ de slimme combinatie van GPS en een digitaal kompas om platte informatie op het object te projecteren. Augmented reality ‘zag’ nog geen diepte of objecten en was zich als het ware niet bewust van zijn omgeving.

Bewust
Sinds een paar maanden is augmented reality echter in een stroomversnelling geraakt, dankzij Apple en Google. De nieuwste smartphones van deze fabrikanten ondersteunen de nieuwe generatie AR, die wel ‘bewust’ de wereld ziet. Door het gebruik van sensoren, dieptecamera’s en kunstmatige intelligentie begrijpen deze smartphones de omgeving met de objecten daarin veel beter. De AR-app in de smartphone weet nu bijvoorbeeld dat hij een speelgoedautootje virtueel op de tafel moet plaatsen, omdat hij het tafelblad als een oppervlakte herkent. Voorheen projecteerde AR zo’n autootje soms half door het tafelblad omdat hij helemaal geen tafelblad zag.

Ook de licht- en schaduwpartijen van het virtuele object op de tafel kloppen. Je kunt zelfs redelijk nauwkeurig met de smartphonecamera de lengte van bijvoorbeeld een meubel meten terwijl je er op drie meter afstand schuin voor staat. Dat klinkt eenvoudig, maar is een hoogstandje van technisch vernuft.

Hologrammen
Microsoft gaat nog een stap verder met zijn HoloLens project. HoloLens combineert een transparante bril waardoor je de wereld om je heen ziet met virtuele AR-projecties en een hele riedel sensoren die de bril ‘bewust’ maakt van zijn omgeving. Microsoft noemt het verbluffende resultaat van deze technologie ‘mixed reality’. Met de HoloLens zie je letterlijk hologrammen geprojecteerd in je omgeving. Met handgebaren bedien je de transparante interface die voor je ogen in de lucht hangt en je kunt om hologrammen heen lopen die meegroeien in formaat als je dichterbij komt.

Mixed reality biedt ongekende mogelijkheden. De virtuele reparatiehandleiding van je fiets laat op je netvlies zien welke onderdelen je moet los halen en welk gereedschap je nodig hebt. Het ‘ziet’ dat je naar de derailleur of het crankstel kijkt en past de info aan. Medisch studenten kunnen in de anatomieklas virtueel een lichaam ontleden en auto-ontwerpers staan met brillen op rondom een virtuele auto in de boardroom en met handgebaren kleien ze virtueel een aangepast spatbord.

Mixed Reality heeft de toekomst. Toegegeven, de HoloLens is nu nog veel te groot, maar de toekomstige zonnebril heeft nog heel wat te bieden: mogelijkheden bieden waar je nu alleen van kunt dromen.