‘Droogte en armoede zijn elkaars vriend’

Pieter Hoff is uitvinder van de Growboxx, een waterdichte emmer van papierpulp waarmee boeren in een verdroogde bodem toch kunnen planten. Zijn bedrijf Groasis behoort tot de eerste groep startups die steun krijgt van het World Food Programme, waarmee de VN in 2030 de honger uit de wereld wil bannen.

“Toen mijn vijftigste verjaardag naderde, vroeg ik mezelf af of ik de rest van mijn leven bloembollen wilde blijven telen. Mijn kinderen wilden het bedrijf niet overnemen, dus dat vergemakkelijkte mijn keuze. Ik wilde iets anders, op zoek naar een andere oplossing voor de bewatering van planten. Druppelbevloeiing is de standaard, maar verbruikt veel meer water dan je zou denken. Daar wilde ik een alternatief voor ontwikkelen.”

“Natuurlijk bedacht ik de Growboxx niet in één keer. Ik heb duizenden fouten gemaakt. Dat is niet erg, want zelfs een grote uitvinder als Thomas Edison grossierde in fouten voordat hij uiteindelijk zijn wolfraam gloeidraad ontwikkelde. Ik kreeg mijn ingeving toen ik klanten bezocht in Napels. Italië is een heel groen land, maar ik reed langs gebieden waar alles was weggekapt. Dat groen is moeilijk terug te krijgen.”

Doorbraak
“Waarom doen we niet meer met ochtenddauw voor het opvangen van water?” vroeg ik me af. Zo ontstond in meerdere stappen de Growboxx, aanvankelijk zonder de bak eronder die het water opvangt. Die bak was de doorbraak: aanvankelijk van polypropeen, later van papier, dus beter afbreekbaar.“

“Daar waar droogte heerst, heerst ook armoede. Droogte en armoede zijn vrienden van elkaar. In veel droge gebieden is sprake van gezamenlijk grondeigendom: de één plant een boom, maar de ander heeft een geit die er graast en de boom dus opeet. Niemand wordt daardoor welvarend, dus kan men ook niet investeren. Hoewel het onze doelstelling is om arme boeren te helpen, geven we onze Growboxx voor proefplantingen niet gratis weg. De praktijk leert namelijk dat gebruikers er dan niet echt bij betrokken zijn.”

Herbebossing
“De grote zorg van overheden zijn de 500 miljoen arme boeren in de wereld. Wereldwijd trekken veel mensen naar de steden, omdat daar meer welvaart is. De beste oplossing is zorgen voor welvaart op het platteland, zodat men daar kan blijven wonen. Dit probleem is niet op te lossen met liefdadigheid, want daarvoor zijn er te veel arme boeren. De oplossing moet schuilen in een ander businessmodel. Helaas is het lastig om steun te krijgen voor agrarische projecten, want die zijn niet sexy. Onbewust is die sector synoniem aan armoede. Liever steken investeerders geld in digitale start-ups.”

“Toch is dit de enige manier om herbebossing te bewerkstelligen. Als al die 500 miljoen boeren ieder vier hectare kunnen beplanten, dan hebben we het probleem opgelost. Als een boom planten meer oplevert dan een boom kappen, dan gaat het lukken.”

“Massale bomenkap is overal een probleem: je denkt vaak direct aan Brazilië of Afrika, maar de grootste kap vindt plaats in Canada. Als we al die 500 miljoen boeren inschakelen, kunnen we twee miljard hectaren herbebossen. Dat is allemaal mogelijk in twintig jaar tijd, voor minder dan het geld waarmee al die Europese banken zijn gered. Ik ben een optimistisch mens, dus geloof ik dat het kan. Dat optimisme hoort bij duurzaam ondernemen: je vindt het gewoon belangrijk dat er echt verandering plaatsvindt.”

Pieter Hoff
Oprichter van Groasis, een sociaal en milieubewust bedrijf uit Nederland dat de verdroging van de aarde wil aanpakken met een eigen uitvinding: de Growboxx. In 2016 is Groasis door de Nederlandse regering uitgeroepen tot Nationaal Icoon. Hoff staat 60e in de Duurzame 100.